As atividades mais antigas conhecidas que lembram o futebol moderno datam dos séculos III e II a.C., baseadas em manuais de prática correspondentes à dinastia Han na China antiga
O jogo se chama ts’uh Kúh e envolve lançar uma bola em uma pequena rede com os pés. Uma variante inclui um modo em que os jogadores devem passar pelos ataques do oponente
Também no Extremo Oriente, embora o Cuju tenha sido cerca de cinco ou seis séculos depois, surgiu uma variante japonesa chamada Cuju, que tinha características mais ritualísticas
O objetivo do jogo é manter a bola no ar, passando-a entre os jogadores. Kemari ainda é praticado hoje em eventos culturais no Japão

No Mediterrâneo, duas formas de jogo se destacaram: a harpa romana e a epischyre grega, sobre a qual há pouca informação disponível
O primeiro jogo é disputado entre duas equipes em um terreno retangular dividido ao meio por uma linha. Os jogadores de cada equipe podem passar uma bolinha entre si, e o objetivo do jogo é mandar a bola para a quadra adversária
Esta variante foi muito popular entre os anos 700 e 800 e, embora tenha sido introduzida nas Ilhas Britânicas, a sua ascensão à proeminência no futebol moderno é incerta.
Epischyre é jogado por duas equipes, geralmente de 12 a 14 jogadores cada, com uma bola por equipe, sendo permitido o uso das mãos conforme as regras

Durante a Era dos Descobrimentos, os esportes do Novo Mundo começaram a ser descobertos. Estima-se que o pok ta pok da cultura maia tenha 3.000 anos.
Documentos escritos por jesuítas descrevem um jogo praticado por jesuítas no Paraguai chamado Manga ñembosarái, que é muito semelhante ao futebol
Na Groenlândia eles também praticam um esporte parecido com o futebol, enquanto um esporte chamado marngrook, da Oceania, tem características semelhantes ao futebol australiano.
Nos Estados Unidos de hoje, os nativos americanos também jogavam outros jogos: pasuckuakohowog no meio do continente e asqaqtuk no Alasca

Embora estes jogos tenham algumas características semelhantes ao futebol e outros desportos modernos, o seu impacto nos desportos atuais é questionável, uma vez que não existe praticamente nenhuma ligação entre eles e as Ilhas Britânicas, o berço do futebol moderno

Durante o final da Idade Média e séculos subsequentes, diferentes tipos de jogos de equipe se desenvolveram nas Ilhas Britânicas e nos arredores, conhecidos como futebol de código
Com o tempo, esses códigos foram gradualmente unificados, mas a primeira grande unificação do futebol ocorreu na segunda metade do século XVII, resultando na criação do rugby, do futebol americano, do futebol australiano e outros. O esporte hoje é conhecido como futebol na maior parte do mundo

Os primeiros códigos ingleses eram caracterizados por poucas regras e extrema violência. Um dos mais populares é o futebol escolar. Portanto, o rei Eduardo III da Inglaterra emitiu um decreto proibindo o futebol escolar
Foram feitas alegações de que era um esporte anticristão e a proibição durou 500 anos. O futebol escolar não era a única forma de jogo na época; na verdade, outras formas mais organizadas e menos violentas desenvolveram-se mesmo fora das Ilhas Britânicas;
Um dos jogos mais famosos é o futebol florentino, que se originou na cidade renascentista de Florença, no século XVI, na Itália. O jogo influenciou o futebol atual de várias maneiras, não só pelas suas regras, mas também pelo clima festivo destes jogos